Um fóssil perfeitamente conservado de um dinossauro bebê enrolado dentro de seu ovo está lançando mais luz sobre as ligações entre dinossauros e pássaros.

O fóssil de 70 milhões de anos preserva o esqueleto embrionário de um dinossauro oviraptorídeo, que foi apelidado de Baby Yingliang devido ao nome do museu chinês que abriga o fóssil. Ossos de bebês dinossauros são pequenos e frágeis e muito raramente são preservados como fósseis, tornando este um achado sem precedentes, disse Darla Zelenitsky, professora associada no departamento de geociências da Universidade de Calgary, no Canadá.

“É um espécime incrível … Trabalho com ovos de dinossauro há 25 anos e ainda não vi nada parecido”, disse Zelenitsky, co-autora da pesquisa publicada na revista iScience na terça-feira.

“Até agora, pouco se sabia sobre o que acontecia dentro de um ovo de dinossauro antes da eclosão, já que há poucos esqueletos embrionários, principalmente aqueles que estão completos e preservados em uma pose de vida”, disse ela por e-mail à CNN.

O ovo tem cerca de 17 centímetros (7 polegadas) de comprimento e o dinossauro foi estimado em 27 centímetros (11 polegadas) de comprimento da cabeça à cauda. Os pesquisadores acreditam que quando adulto, se tivesse vivido, teria cerca de dois a três metros de comprimento.

Os pesquisadores da China, Reino Unido e Canadá estudaram as posições de Baby Yingliang e de outros embriões oviraptorídeos encontrados anteriormente. Eles concluíram que os dinossauros estavam se movendo e mudando de postura antes de eclodir de maneira semelhante aos filhotes de pássaros.

Nas aves modernas, tais movimentos estão associados a um comportamento denominado dobrar, que é controlado pelo sistema nervoso central e é fundamental para o sucesso da incubação.

“A maioria dos embriões de dinossauros não aviários conhecidos são incompletos com esqueletos desarticulados (ossos separados nas articulações)”, disse Waisum Ma, o principal autor do estudo e pesquisador da Universidade de Birmingham, no Reino Unido, em um comunicado.

“Ficamos surpresos ao ver esse embrião lindamente preservado dentro de um ovo de dinossauro, deitado em uma postura de pássaro. Essa postura não tinha sido reconhecida em dinossauros não-aviários antes.”

Todos os pássaros evoluíram diretamente de um grupo de dinossauros de duas pernas conhecidos como terópodes, cujos membros incluem o altíssimo Tyrannosaurus rex e os velociraptors menores.

O comportamento de pré-incubação não é o único comportamento que os pássaros modernos herdaram de seus ancestrais dinossauros. O mesmo tipo de dinossauro também é conhecido por ficar em cima de seus ovos para incubá-los de maneira semelhante aos pássaros, disse Zelenitsky.

O fóssil foi encontrado na província chinesa de Jiangxi e adquirido em 2000 por Liang Liu, diretor de uma empresa chinesa de pedras chamada Yingliang Group. Ele acabou no armazenamento, em grande parte esquecido até cerca de 10 anos depois, quando a equipe do museu vasculhou as caixas e desenterrou o fóssil durante a construção do Museu de História Natural da Pedra de Yingliang. O museu é subsidiado pela empresa.

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Redação Conti Outra, com informações da CNN.

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